Como a corrida espacial lançou uma era de exploração para além da Terra

As tensões da Guerra Fria entre os Estados Unidos e a União Soviética alimentaram uma corrida tecnológica ao espaço – que culminou com um pouso histórico na Lua.

Por Amy McKeever
Publicado 29 de abr. de 2022 13:23 BRT
Foguetes poderosos durante a Guerra Fria

Durante a Guerra Fria, os Estados Unidos e a União Soviética começaram a construir novos foguetes poderosos – que seriam eventualmente usados para enviar humanos ao espaço e, finalmente, à Lua.

Foto de NASA

As tensões aumentavam no Cosmódromo de Baikonur na manhã de 12 de abril de 1961, quando a União Soviética se preparava para lançar o primeiro humano ao espaço. Das 16 tentativas anteriores de colocar o foguete soviético Vostok em órbita, metade falhou. Dois dos principais engenheiros do programa espacial teriam que tomar tranquilizantes naquele dia enquanto esperavam a decolagem no local de lançamento do Cazaquistão.

Mas Yuri Gagarin permaneceu calmo na cápsula no topo do foguete. Após meses de rigoroso treinamento físico e técnico, o cosmonauta de 27 anos foi escolhido para o voo histórico em parte por sua serenidade. Inteligente, diligente e querido entre seus camaradas, um memorando escrito por médicos da Força Aérea Soviética e obtido pelo historiador Asif Siddiqi observou que Gagarin “entende a vida melhor do que muitos de seus amigos”.

Às 9h07, Gagarin gritou “Poyekhali!” – russo para “Vamos lá!” – quando o foguete decolou. Ele narrou o voo para os que estavam em solo enquanto a aceleração do foguete, a 27 mil km/h, o empurrava de volta ao seu assento. “Eu vejo a Terra. A carga g está aumentando um pouco. Sinto-me excelente, de bom humor. Eu vejo as nuvens. O local de pouso... é lindo. Que beleza.”

Momentos depois, o cosmonauta soviético tornou-se a primeira pessoa no espaço e, 89 minutos após o lançamento, a primeira pessoa a orbitar o planeta. Foi um momento crucial na corrida espacial entre a União Soviética e os Estados Unidos, que colocariam um homem na Lua até o final da década. Mas não é onde a história do voo espacial humano realmente começa: essa trajetória foi traçada anos antes, por outro sucesso soviético.

A corrida espacial começa

Apesar de serem aliados durante a Segunda Guerra Mundial, os EUA e a URSS ficaram cada vez mais desconfiados uns dos outros quando a guerra chegou ao fim, em 1945. Os EUA tinham acabado de demonstrar sua capacidade de destruir cidades inteiras lançando bombas atômicas em Hiroshima e Nagasaki para forçar o Japão a se render. Assim começou a Guerra Fria, na qual os EUA e a URSS disputavam o domínio mundial.

Para provar que tinham mais capacidade tecnológica, ambos os países começaram a construir enormes arsenais nucleares e foguetes capazes de atingir alvos em todo o mundo. Em meados da década de 1950, os dois países anunciaram planos para usar esses foguetes para impulsionar satélites artificiais ao espaço. Os EUA marcaram o lançamento do Projeto Vanguarda para 1958, e os soviéticos resolveram, discretamente, derrotar os americanos.

[Você pode se interessar: Onde, exatamente, começa o espaço sideral? Depende de quem irá responder a pergunta]

Veja protótipo de espaçonave da SpaceX decolar e explodir durante o pouso
Em 9 de dezembro de 2020, o protótipo Serial Number 8 (SN8) decolou no Texas e explodiu pouco tempo tempo depois, ao aterrisar. Mesmo assim, o experimento foi considerado um enorme sucesso.

Em 4 de outubro de 1957, o mundo foi pego de surpresa quando a União Soviética anunciou que havia lançado em órbita um satélite chamado Sputnik, russo para 'companheiro de viagem'. Embora não fosse maior do que uma bola de praia e tivesse capacidades técnicas limitadas, os americanos ficaram assustados ao ouvir a transmissão do rádio, “bip, bip, bip”, ao passar por cima de suas cabeças.

O presidente americano à época, Dwight Eisenhower, tinha suas próprias preocupações. Funcionários da Casa Branca estavam inquietos se o mundo veria a União Soviética como a superpotência mais sofisticada, escrevendo em um relatório que o lançamento do Sputnik “geraria mito, lenda e superstição duradoura de um tipo peculiarmente difícil de erradicar ou modificar, que a URSS pode explorar a seu favor”.

Recusando-se a conceder espaço à União Soviética, os Estados Unidos estabeleceram a Administração Nacional de Aeronáutica e Espaço (Nasa) em julho de 1958 e começaram a sério sua própria busca de voos espaciais.

Primeiros voos humanos ao espaço

A viagem espacial humana não era um conceito novo na década de 1950. Os EUA estavam lançando foguetes com animaisincluindo moscas e macacos – no espaço suborbital desde o final da década de 1940, enquanto a URSS começou a lançar cães em 1951. Apenas algumas semanas após o lançamento do Sputnik em 1957, os soviéticos enviaram um cachorro chamado Laika em órbita. (Laika morreu – de calor e estresse – poucas horas após o voo.)

Mas o verdadeiro objetivo era enviar humanos ao espaço. Em 1958, a Nasa lançou o Projeto Mercury com três objetivos específicos: lançar um americano em órbita ao redor da Terra, investigar a capacidade do corpo humano de tolerar voos espaciais e trazer a espaçonave e o astronauta em segurança para casa. O objetivo não declarado: realizar tudo isso antes dos soviéticos.

No entanto, mais uma vez a URSS mostrou-se um passo à frente. O voo histórico de Gagarin ocorreu um mês antes do astronauta Alan Shepard se tornar o primeiro americano no espaço. Embora o voo suborbital de 15 minutos de Shepard a bordo do Freedom 7 tenha sido um marco importante – assistido por milhões de telespectadores –, ele foi ofuscado pela viagem de Gagarin ao redor da Terra.

Semanas após o voo de Shepard, o presidente americano John F. Kennedy estava diante de uma sessão conjunta do Congresso dos Estados Unidos. Ele reconheceu que o país não tratou a exploração espacial com urgência suficiente, declarou sua intenção de torná-la uma prioridade e lançou um novo desafio: colocar um americano na Lua até o final da década.

“Nenhum projeto espacial neste período será mais impressionante para a humanidade, ou mais importante para a exploração espacial de longo alcance; e nenhum será tão difícil ou caro de realizar”, disse ele. “Em um sentido muito real, não será um homem indo para a Lua, [...] será uma nação inteira.”

[Você também pode se interessar: Contagem regressiva para uma nova era no espaço]

Alcançando a lua

Antes que a Nasa pudesse se aventurar na Lua, no entanto, seus cientistas e engenheiros tinham muito a aprender. A agência espacial avançou com o Projeto Mercury, fazendo do astronauta John Glenn o primeiro americano a orbitar a Terra em fevereiro de 1962. Em maio de 1963, Gordon Cooper completou um voo de 22 órbitas, uma viagem que durou cerca de 34 horas e 20 minutos. Um mês depois, porém, o cosmonauta Valery Bykovsky passou quatro dias e 23 horas no espaço – ainda o recorde do voo espacial solo mais longo – e Valentina Tereshkova se tornou a primeira mulher a ir para o espaço.

Depois do Mercury, a Nasa avançou suas capacidades de voo espacial com o Projeto Gemini. Considerado uma ponte para a Lua, os objetivos do Gemini eram encontrar e ancorar em órbita, testar manobras de reentrada atmosférica e determinar como períodos mais longos de viagens espaciais afetariam os humanos.

Enquanto isso, os soviéticos seguiam inaugurando marcos. Em março de 1965, o cosmonauta Alexei Leonov se tornou a primeira pessoa a sair de uma espaçonave em órbita. Com duração de 12 minutos, a caminhada espacial foi particularmente angustiante: o traje espacial de Leonov era tão rígido que ele teve dificuldade em reentrar na espaçonave e teve que liberar um pouco da pressão do traje para fechar a câmara atrás dele.

Dez semanas depois, Ed White tornou-se o primeiro americano a andar no espaço, passando 23 minutos flutuando no final de uma fio umbilical de mais de sete metros, enquanto ele e o astronauta James McDivitt, na cápsula Gemini 4, circulavam a Terra a mais de 27 mil km/h. Depois disso, os EUA começaram a ganhar influência sobre os soviéticos: em dezembro de 1965, os astronautas a bordo do Gemini 7 estabeleceram o recorde de maior tempo no espaço durante uma missão de duas semanas. A Gemini 8 conseguiu a primeira ancoragem espacial em 1966 – embora um mau funcionamento tenha feito a espaçonave girar fora de controle – Neil Armstrong, de 35 anos, a recuperou no assento do comandante.

Após dez voos tripulados em cinco anos, o programa terminou com Gemini 12 em 15 de novembro de 1966 – uma missão na qual Edwin “Buzz” Aldrin registrou um recorde de cinco horas e 30 minutos explorando do lado de fora de uma espaçonave. Finalmente chegou a hora de ir para a Lua.

Pegadas na Lua

Enquanto conduzia as missões Gemini, a Nasa já havia começado a desenvolver a espaçonave para o programa Apollo, missão que seria lançada com destino ao satélite. O veículo incluía um módulo de comando/serviço que voaria para a Lua e entraria em órbita, e um módulo lunar que se desencaixaria para o pouso e depois decolaria para se juntar ao módulo de comando para a viagem de volta à Terra.

Mas o programa Apollo teve um começo trágico. Em 27 de janeiro de 1967, os astronautas Gus Grissom, Ed White e Roger Chaffee foram mortos em um incêndio na plataforma de lançamento durante um teste de solo para a missão planejada para fevereiro. Uma investigação concluiu que o fogo foi provocado por um curto-circuito nos fios perto do assento de Grissom e que se espalhou rapidamente devido aos altos níveis de oxigênio e materiais inflamáveis ​​na cabine.

Após uma longa reavaliação do projeto e da segurança da espaçonave, a primeira missão Apollo tripulada foi lançada em 11 de outubro de 1968, quando a Apollo 7 decolou em direção à órbita da Terra. No primeiro dos 11 dias no espaço, os três astronautas a bordo contraíram resfriados – aprendendo da maneira mais difícil que o muco não pode drenar da cabeça na ausência de peso do espaço.

A missão foi seguida pelo primeiro voo até a Lua, a mais de 370 mil km de distância. Antes da Apollo 8, o mais longe que os humanos chegaram da Terra foi cerca de 1,3 mil km. A tripulação orbitou a Lua dez vezes entre 24 e 25 de dezembro, e leu as linhas de abertura do Gênesis bíblico para uma audiência cativa de cerca de um bilhão de pessoas – um quarto da população global – durante uma transmissão de rádio na véspera do Natal. Os três astronautas foram os primeiros a ver o lado oculto da lua com seus próprios olhos e observar a Terra subir no horizonte lunar .

A Apollo 9 foi o primeiro voo com o módulo lunar, testando a espaçonave na órbita da Terra. A Apollo 10 levou o módulo lunar para a Lua e o desceu a 15 mil metros da superfície.

Finalmente, em 16 de julho de 1969, a Apollo 11 decolou. No quinto dia no espaço, os astronautas Neil Armstrong e Buzz Aldrin começaram os preparativos para pousar o módulo lunar Eagle na superfície da Lua. Eles pousaram exatamente às 15h17, horário de Houston, em 20 de julho – e, horas depois, às 21h56, Armstrong se tornou a primeira pessoa a pisar na Lua, e proclamou: “Este é um pequeno passo para o homem, um salto gigante para a humanidade”.

Nas duas horas seguintes, Armstrong e Aldrin coletaram amostras de solo e rocha e montaram experimentos. Eles deixaram uma bandeira americana plantada na superfície do satélite e uma placa que diz: “Viemos em paz por toda a humanidade”.

Explorações lunares seguintes

Os EUA fariam mais cinco viagens tripuladas bem-sucedidas à superfície da Lua nos anos seguintes. Os astronautas coletaram amostras, realizaram experimentos científicos e testaram uma sonda lunar. O programa terminou em dezembro de 1972 com a Apollo 17, que viu os astronautas Eugene Cernan e Harrison Schmitt passarem mais de três dias na lua.

Após as missões bem-sucedidas à Lua, os EUA e a União Soviética começaram a colaborar. Em 1975, os países lançaram a primeira missão conjunta, a Apollo-Soyuz, na qual as espaçonaves americanas e soviéticas se acoplaram com sucesso enquanto estavam em órbita – permitindo que suas tripulações se encontrassem no espaço. Após o colapso da União Soviética em 1991, EUA e Rússia continuaram a parceria no espaço, trabalhando juntos para construir a Estação Espacial Internacional .

Desde então, vários países fizeram viagens não tripuladas à Lua, mas os EUA continuam sendo o único país cujos astronautas pisaram na superfície lunar. A Nasa pretende levar novamente os astronautas à Lua até 2025 com o programa Artemis, e outros países como a China também planejam enviar humanos à Lua nos próximos anos ou décadas.

No futuro, os humanos podem se aventurar até Marte. Tal jornada exigiria tecnologias que ainda não existem – mas o mesmo aconteceu quando o programa Apollo foi anunciado seis décadas atrás.

“Nós escolhemos ir à Lua”, o presidente Kennedy disse à nação em um discurso de 1962. “Escolhemos ir à Lua nesta década e fazer as outras coisas, não porque são fáceis, mas porque são difíceis, porque esse objetivo servirá para organizar e medir o melhor de nossas energias e habilidades, porque esse desafio é estamos dispostos a aceitar, não estamos dispostos a adiar e pretendemos vencer.”

Continuar a Ler

Você também pode se interessar

Ciência
Pedaço desgovernado de um foguete caiu na Lua
Ciência
Primeira mulher negra a pilotar nave espacial relata sua jornada no espaço
Ciência
Buracos negros: tudo o que você precisa saber
Ciência
Missão Lucy, da Nasa, desvendará alguns mistérios do Sistema Solar
Ciência
Sonda de Marte coleta primeira amostra de rocha, passo crucial para busca de vida extraterrestre

Descubra Nat Geo

  • Animais
  • Meio ambiente
  • História
  • Ciência
  • Viagem
  • Fotografia
  • Espaço
  • Vídeo

Sobre nós

Inscrição

  • Assine a newsletter
  • Disney+

Siga-nos

Copyright © 1996-2015 National Geographic Society. Copyright © 2015-2021 National Geographic Partners, LLC. Todos os direitos reservados