Dia Mundial do Esquilo: conheça 5 espécies de esquilos que habitam a América Latina

Vindos do sudeste asiático, a chegada dos esquilos nesta região tinha o intuito de fazer deles um espécime ornamental. Mas eles logo se reproduziram a ponto de serem considerados invasores.

Um esquilo se alimenta parado no galho de um abeto. A espécie não é originária da Ameérica Latina, mas conseguiu se adaptar bem a diversas regiões desta parte do continente. 

Foto de Bruce Dale
Por Redação National Geographic Brasil
Publicado 9 de jan. de 2024, 15:00 BRT, Atualizado 22 de jan. de 2024, 09:46 BRT

Em 21 de janeiro se celebra o Dia Mundial do Esquilo e, de acordo com as diretrizes do Instituto Distrital de Proteção e Bienestar Animal do Governo de Bogotá, na Colômbia, a data é uma oportunidade para reconhecer a importância dessa espécie no equilíbrio dos ecossistemas mundiais. 

Atualmente, os roedores da família Sciuridae têm um total de 279 espécies 51 gêneros. Cada uma delas varia em tamanho corporal, comportamento e habitat natural. De acordo com o Animal Diversity Web (ADW), um banco de dados on-line de história natural da Universidade de Michigan, Estados Unidos, os esquilos são importantes para o ecossistema porque servem de alimento para uma grande variedade de predadores contribuem para a disseminação de sementes e fungos subterrâneos. 

Diante disso, National Geographic lista cinco espécies de esquilos que habitam as florestas, os campos e até mesmo algumas cidades da América Latina. Descubra fatos curiosos e como cada um deles vive. 

(Talvez você se interesse por: Cinco curiosidades que você não sabia sobre os esquilos).

1. Esquilo de barriga vermelha (Callosciurus erythraeus)

O primeiro roedor da lista é nativo do sudeste asiático e foi introduzido na Argentina na década de 1970 em diferentes localidades da província de Buenos Aires, segundo o Sistema de Informações sobre Biodiversidade da Administração de Parques Nacionais da Argentina (SIB). 

O esquilo de barriga vermelha, também conhecido como esquilo de Pallas, é uma espécie pequena, com pelo macio e grosso e cauda amarelada acompanhada de 19 a 22 anéis cinza ou pretos. De acordo com o SIB, os espécimes introduzidos no Rio Luján, na Província de Buenos Aires, Argentina, eram destinados a fins ornamentais, até que um deles escapou do cativeiro.

Hoje, o esquilo de barriga vermelha prosperou nas áreas arborizadas dessa localidade e pode ser encontrado até mesmo em áreas suburbanas. De acordo com a Administração de Parques Nacionais da Argentina, o esquilo acabará chegando a outras áreas vizinhas, como o Delta do Rio Paraná, tornando sua expansão incontrolável. 

De acordo com a Encyclopedia of Life (EOL), um banco de dados que compila informações sobre todas as espécies conhecidas de seres vivos na Terra, o esquilo de Pallas é uma espécie invasora que pode causar danos consideráveis às árvores e competir com a fauna e a flora nativas da região que habita. 

Também por isso, a União Europeia declarou o roedor como uma das espécies exóticas invasoras de preocupação para a entidade geopolítica.

2. Esquilo boliviano (Sciurus ignitus)

Esse esquilo boliviano é uma espécie de Sciuromorpha (subordem de roedores que contém os esquilos) nativo da América Latina. O roedor habita países como Argentina, Bolívia, Brasil, Equador e até mesmo os Andes peruanos, a mais de 2.600 metros acima do nível do mar, de acordo com o EOL. Entretanto, as árvores como as nogueiras são sua principal fonte de alimento, por isso prefere se adaptar às florestas tropicais de Yungas, região que fica entre 900 e 2.500 metros acima do nível do mar no centro da Bolívia e no leste do Peru. 

Atualmente, cinco subespécies de Sciurus ignitus são conhecidas e listadas de acordo com a região a que pertencem. São elas Sciurus ignitusSciurus ignitus argentiniusSciurus ignitus boliviensisSciurus ignitus cabreraiSciurus ignitus irroratus.

Um esquilo vermelho come milho da mão de um visitante do parque.

Um esquilo vermelho come milho da mão de um visitante do parque.

Foto de Gilbert M. Grosvenor

3. Esquilo cinza missionário (Guerlinguetus brasiliensis)

Os esquilos nativos do subgênero Guerlinguetus podem ser encontrados nas florestas tropicais – na Venezuela e em grande parte do Brasil, indo também para o extremo nordeste da Argentina. O esquilo missionário cinza, também conhecido como esquilo brasileiro, é um esquilo pequeno com cabeça arredondada, orelhas de tamanho médio e olhos grandes e escuros

É um roedor solitário e diurno que se move com agilidade pelas árvores dos trópicos sul-americanos. De acordo com o SIB, seu principal alimento são as sementes e os frutos das palmeiras, embora também possa comer insetos, ovos de pássaros e pequenos animais vertebrados

Um dos fatos mais curiosos sobre seu comportamento é que, ao se alimentar, ele o faz sentado sobre as patas traseiras, com a cauda dobrada sobre o dorso e segurando o alimento com as mãos para roê-lo. Ele também pode usar a cauda como um instrumento de apoio ou como uma gangorra para se mover de uma árvore a outra com grandes saltos e velocidade. 

4. Esquilo vermelho de Junín (Sciurus pyrrhinus)

O esquilo vermelho de Junín pode ser encontrado em todo o Peru, em habitats que vão desde as planícies tropicais até o sopé das montanhas na localidade peruana de Madre de Dios, localizada entre 300 e 1.500 metros de altitude. 

Embora endêmico do país andino, o Animal Diversity Web  estima que a área de distribuição da espécie se estenda mais ao norte, até as encostas orientais dos Andes, devido a um espécime antigo encontrado em Zamora, Equador, em 1920. 

São esquilos arbóreos de corpo grandepelagem uniformemente avermelhada, muitas vezes confundidos com os esquilos vermelhos do norte da Amazônia (Sciurus igniventris), que são maiores e têm pelagem alaranjada menos uniforme. 

Eles são esquilos que podem habitar florestas tropicais de alta e baixa altitude e, ao contrário de outras espécies de animais, são capazes de tolerar altos níveis de perturbação antropogênica, ou seja, regiões de extração de madeira e trabalho ativo. 

Entre os comportamentos mais interessantes do esquilo vermelho de Junín, o Animal Diversity Web observa que eles constroem ninhos em forma de bola para fazer ninhos e criar seus filhotes. Além disso, eles costumam comer terra, bem como sementes frutas. Isso ocorre porque eles tentam suplementar sua dieta com minerais que não conseguem obter em sua alimentação habitual.

5. Esquilo de cauda vermelha (Sciurus granatensis)

Nativo das Américas do Sul e Central, o esquilo de cauda vermelha habita o norte da Costa Rica, o sul da Venezuela, a Colômbia, o Panamá e o Equador. De acordo com a ADW, sua área de distribuição se estende desde as costas acima do nível do mar até as florestas tropicais da Venezuela, a uma altitude de 3 mil metros. 

São animais solitários, como outros esquilos descritos no artigo, embora possam ser vistos em pares quando se reproduzem, se alimentam ou cuidam de seus filhotes. De acordo com os dados do Animal Diversity Web, eles passam proporcionalmente o dia todo sentados (cerca de 64% do tempo) e gastam pouca energia com outras atividades, como escalar, pular ou perseguir uns aos outros. 

Os esquilos de cauda vermelha são hábeis dispersores de sementes, o que contribui para o reflorestamento e o transporte de plantas e alimentos para outras regiões de seu habitat. De acordo com o ADW, os esquilos-de-cauda-vermelha dispersam sementes e frutos dos quais se alimentam e contribuem para a dispersão de esporos de fungos e flores.

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