Como o Natal evoluiu ao longo dos séculos

Pessoas em todo o mundo celebram o nascimento de Jesus Cristo em 25 de dezembro. Conheça a origem — e a história de seus símbolos, como as árvores de Natal e o Papai Noel.

Publicado 24 de dez. de 2021 11:07 BRT
StNicRussia

Não há símbolo de Natal mais evidente do que o Papai Noel: um velhinho barbado alegre também conhecido por São Nicolau. O Papai Noel é inspirado em São Nicolau, um bispo grego do século 3 associado aos presentes trocados em dezembro. Nesta imagem russa, São Nicolau está cercado por cenas de sua vida.

Foto de HIP, Art Resource

O Natal é alegre e vibrante — mas como se popularizou tanto? Repleto de tradição e festividade, o feriado cristão, comemorado na maior parte do mundo em 25 de dezembro, celebra o nascimento de Jesus Cristo em Belém.

Nos tempos modernos, tornou-se um feriado cada vez mais secularizado, marcado como uma época de bom humor e festas em família, mesclada por tradições provenientes de diversas culturas. Conheça a origem do Natal e qual é o significado de alguns de seus rituais mais apreciados.

Quando Jesus Cristo nasceu?

Esta obra, intitulada Adoração dos Magos e pintada por Juan Correa de Vivar, retrata três sábios em visita a Jesus Cristo recém-nascido, oferecendo-lhe presentes. Apesar de ser atualmente celebrado em 25 de dezembro, os evangelhos não citam a data de nascimento de Jesus.

Foto de Juan Correa de Vivar, Oronoz/Art Resource
À esquerda: No alto:

Carlos Magno foi coroado imperador cristão do ocidente na Catedral de São Pedro, em Roma, no dia de Natal de 800 d.C. Naquela época, a igreja católica começou a comemorar o Natal em 25 de dezembro — embora historiadores discordem sobre como a igreja definiu a data.

À direita: Acima:

O mês de dezembro e a ceia de Natal são retratados na lateral de uma coluna de pedra esculpida no século 12 em Souvigny, França.

Foto de Art Resource(À esquerda)(No alto)
Foto de A Dagli Orti / NPL - DeA Picture Library, Bridgeman Images(À direita)(Acima)

Os evangelhos cristãos não citam a data de nascimento de Jesus, conhecida como Natividade. Eles contam a história de sua concepção imaculada e nascimento humilde.

Segundo os evangelhos, a mãe de Jesus, Maria, foi uma virgem escolhida por Deus para ter seu único filho. Após saber que Maria estava grávida, seu noivo, um carpinteiro chamado José, quis cancelar o noivado. Mas um anjo lhe apareceu nos sonhos e disse-lhe para não temer. Os noivos então fizeram uma árdua jornada até Belém para participar de um censo obrigatório.

Havia tantos visitantes em Belém que não havia alojamento disponível para o casal alugar. Depois que um estalajadeiro se compadeceu deles e os deixou dormir em seu estábulo, Maria deu à luz o filho de Deus. Ela o acomodou em uma manjedoura enquanto os anjos cantavam e uma estrela começou a brilhar forte no céu.

Os historiadores discordam sobre como o dia 25 de dezembro foi associado ao Natal pela primeira vez. No entanto, por volta de 336 d.C., o Natal foi celebrado pela igreja católica em Roma nesse dia, coincidindo com o festival romano do equinócio de inverno de Saturnália.

Papai Noel ouvindo rádio em cartão promocional da revista St. Nicholas, em 1924. Com o afluxo de imigrantes aos Estados Unidos, suas próprias tradições foram trazidas ao país, incluindo a visão clássica do Papai Noel.

Foto de ART RESOURCE
À esquerda: No alto:

Houve muitas representações do Papai Noel ao longo da história, incluindo a deste cartão de Natal húngaro do século 20 ilustrando o Pai Natal em casaco azul e chapéu com acabamento de pele, carregando um saco de brinquedos e uma cesta de frutas.

À direita: Acima:

A gravura inglesa do século 19 retrata o Papai Noel carregado de presentes e uma árvore de Natal com velas. A maioria dos historiadores remonta a origem da árvore de Natal à Alemanha, mas a tradição se popularizou no século 19, quando foi adotada pela família real britânica.

Foto de ART RESOURCE

Cartão de Natal francês de 1900 mostra o Pai Natal levando presentes às crianças. A maioria das representações do Papai Noel o retrata entregando presentes para crianças bem comportadas em todo o mundo.

Foto de ART RESOURCE

Os festivais de inverno já existiam em todo o mundo desde a antiguidade e muitas das tradições desses festivais acabaram sendo associadas ao Natal. Por exemplo, o festival germânico de solstício de Yule incluía banquetes e celebrações, e os druidas celtas realizavam um festival de solstício com duração de dois dias em que eram acesas velas e decoradas as casas com azevinho e visco.

Banquetes medievais de Natal

Com o tempo, o Natal se popularizou — e incorporou novas tradições. No Período Medieval, a Inglaterra celebrava o Natal com um festival de 12 dias com todos os tipos de comemorações, como peças de teatro e banquetes extravagantes para marcar o nascimento de Jesus. Músicas, presentes e decorações tornaram-se o padrão.

Os banquetes mais extravagantes eram celebrados por monarcas como Henrique III, cujos convidados se empanturraram com 600 bois em uma ceia de Natal no século 13. As universidades coroavam um “Rei do Natal” ou “Rei dos Feijões” que “mandava” nos colegas durante as férias, e até mesmo as celebrações mais modestas incluíam cânticos e cantigas natalinas.

As ceias de Natal — como este luxuoso jantar de Natal na Alemanha no século 15 — há muito são tradição na Europa. No Período Medieval, a Inglaterra comemorava o Natal com um festival de 12 dias com todos os tipos de comemorações.

Foto de Bridgeman Images

Carta de Natal de 1984 com “Feliz Natal” escrito em alemão. A árvore de Natal não é a única tradição cujas origens remontam à Alemanha — o quebra-nozes e os calendários do Advento também faziam parte do típico Natal alemão.

Foto de Ute Franz-Scarciglia, Art Resource

Jovem com fantoches e árvore de Natal em capa ilustrada do artista Friedrich Stahl para a revista alemã Moderne Kunst.

Foto de Friedrich Stahl/De Agostini Picture Library, Bridgeman Images

Mas nem todos apreciavam as celebrações. Em 1644, os puritanos ingleses proibiram o festival, provocando tumultos e incitando a segunda guerra civil da Inglaterra.

Influência alemã no Natal

A Inglaterra não detinha o monopólio do Natal. Povos de todo o mundo incorporaram costumes de seus festivais de inverno ao feriado — mas talvez nenhum povo tenha sido tão consistente como os alemães.

Atribui-se à Alemanha a origem da árvore de Natal, símbolo universal que evoluiu a partir da tradição pagã de decoração com galhos de árvores. A versão alemã do pinheiro levado para casa e adornado com velas e presentes era chamada de Tannenbaum. A tradição se popularizou no século 19, quando a família real britânica, com raízes alemãs, montou uma árvore de Natal e deu início à tendência mundial.

Na Alemanha — local origem de diversas outras tradições, como guirlandas do Advento, quebra-nozes e mercados de Natal — o Natal também foi moldado por forças políticas. Na década de 1930, os nazistas tentaram redefinir o feriado como uma celebração não cristã do Terceiro Reich.

Ilustração retrata noite movimentada em Londres, onde compradores correm para adquirir árvores e presentes de Natal em feira de brinquedos. Embora o Natal tenha origens religiosas, tornou-se um feriado cada vez mais secular e comercial.

Foto de BRIDGEMAN IMAGES

Os Estados Unidos se apaixonam pelo Natal

Assim como na Inglaterra, puritanos norte-americanos baniram o Natal em Massachusetts em 1659, suspendendo a proibição apenas em 1681. Nos Estados Unidos, o Natal não era comemorado muito intensamente até a Guerra Civil, que reforçou para muitos a importância do lar e da família. Em 1870, após o fim da guerra, o Congresso fez do Natal o primeiro feriado federal do país.

Além disso, com o afluxo de imigrantes aos Estados Unidos na segunda metade do século 19, eles trouxeram suas próprias tradições ao país. Como escreve William D. Crump, historiador de Natal, na obra The Christmas Encyclopedia (“Enciclopédia de Natal”, em tradução livre), isso criou “uma espécie de sincretismo de Natal, com a assimilação de várias culturas em um feriado mais uniforme e amplamente celebrado em casa com a família”.

Cartão de Natal de família mostra ramo de azevinho e suas frutas vermelhas, símbolo comum dessa época. A troca de cartões é uma tradição de Natal para muitas famílias, com influência parcial da Hallmark, empresa de cartões de felicitações.

Foto de Bridgeman Images

A capa deste cartão de Natal ilustra uma cena típica de Natal: Papai Noel desce por uma chaminé para entregar presentes enquanto um grupo de renas aguarda no telhado com seu trenó.

Foto de Bridgeman Images

Um dos expoentes culturais trazidos pelos imigrantes se tornou uma celebridade característica dos Estados Unidos: o Papai Noel.

Como São Nicolau se tornou o Papai Noel

Uma das figuras mais populares do Natal moderno é o Papai Noel, o patriarca de barriga redonda e barba branca que pilota um trenó guiado por renas para entregar presentes a crianças boazinhas em todo o mundo. O Papai Noel é inspirado em São Nicolau, um bispo grego do século 3 associado aos presentes trocados em dezembro (Como São Nicolau se tornou o Papai Noel).

O Papai Noel foi trazido aos Estados Unidos por imigrantes alemães e holandeses nos séculos 18 e 19. Ele foi popularizado por histórias de escritores norte-americanos como Washington Irving e Clement Clarke Moore — cujo poema “A Visit from St. Nicholas” (“Uma visita de São Nicolau”, em tradução livre) seja talvez mais conhecido por suas palavras de abertura “Era noite de Natal”.

A aparência típica do Papai Noel foi propagada pelo ilustrador Thomas Nast, que fez desenhos baseados em contos folclóricos europeus para criar um Papai Noel cuja popularidade logo se espalhou pelo mundo. Em 1890, o comerciante James Edgar deu início a um costume indelével ao se vestir de Papai Noel e cumprimentar crianças nos corredores de sua loja de departamentos em Brockton, Massachusetts. A ideia se popularizou e, desde então, Papai Noel passou a frequentar lojas de departamentos (e, mais recentemente, shoppings).

As origens de outros costumes de Natal

A luz sempre fez parte dos festivais de inverno, com suas típicas noites longas e escuras. As luzes elétricas de Natal são um desdobramento moderno das velas antigamente colocadas por alemães em suas árvores. Thomas Edison, o inventor da lâmpada, é considerado o inventor do primeiro fio de luz. Em 1882, seu parceiro de negócios, Edward H. Johnson, criou a primeira árvore de Natal iluminada por luzes coloridas.

A inovação norte-americana também moldou a tradição eternamente popular de troca de presentes no Natal. No século 20, o papel de presente comercial substituiu o embrulho de papel pardo quando Rollie B. Hall, cujo irmão fundou a Hallmark Cards, usou envelopes decorados estilizados franceses após acabar o papel de seda em sua loja. A Hallmark também exerceu influência sobre o cartão de Natal moderno, transformando pequenos cartões de papelão impressos no fim do século 19 em um cartão maior com formato de livro, perfeito para frases personalizadas de felicitações.

Presentes, cartões e decorações são ótimos, mas, para muitos, o Natal não está completo sem suas guloseimas prediletas. Casas de pão de ló ganharam popularidade no Natal no início do século 19 depois que os irmãos Grimm publicaram João e Maria, em que duas crianças são sequestradas por uma bruxa que mora em uma casa com paredes feitas de pão de ló e outros doces. De bolo de frutas a ponche wassail, cada cultura tem seus próprios pratos típicos de Natal.

Um feriado cada vez mais secular

Embora o Natal tenha origens religiosas, ele se tornou um feriado cada vez mais secular — e comercial. Essa preocupação existe há séculos, afirma a historiadora Lisa Jacobson. “As pessoas reclamam do consumismo de Natal desde que assumiu sua forma moderna em meados do século 19”, declarou ela ao site de notícias The Current da Universidade da Califórnia em Santa Bárbara. “Não acredito que a ambivalência tenha algum dia desaparecido por completo”.

Aqueles que temem que o feriado tenha se desviado de suas raízes religiosas têm razão. Em 2019, mais de nove em dez norte-americanos entrevistados pela pesquisa Gallup afirmaram que comemoravam o Natal, mas apenas 35% declararam que consideravam o feriado “fortemente religioso”. Contudo, com seu sincretismo de tradições religiosas e pagãs, o feriado oferece algo — sagrado ou não — a todos que o comemoram.

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